153-9890859

Палеонтологи всегда стремятся разыскать самых ранних представителей всех крупнейших родов живых существ. Проблема в том, что ископаемые находки представляют собой только фрагменты истории жизни на Земле, а не полную ее картину, и обнаружение костей времен ранней эры динозавров зависит от везения не меньше, чем от успехов науки.

Следы, найденные в Польше, и скелеты из Танзании принадлежат животным, которые были родственны динозаврам, но не являлись ими в полном смысле слова. Пока что эти находки заставляют ученых предполагать, что «ужасающие ящеры» появились около 245 миллионов лет назад, а главный кандидат на звание первого динозавра — гладкий и тощий зверь размером с собаку под названием «ньясазавр». Пока именно ньясазавру принадлежит титул древнейшего побега на генеалогическом древе динозавров, но в случае новых находок он может лишиться этого почетного звания.

243-2618364

В 70-е, во времена эпохи, которую можно назвать «динозаврий ренессанс», самым дискуссионным был вопрос, кто такие динозавры: сверхперегруженные теплокровные или же холоднокровные подобия гигантских ящериц. Почти 40 лет спустя физиология динозавров в целом остается загадкой. Множество факторов — в том числе структура костей и тип роста — свидетельствует о том, что динозавры были очень активными животными с горячей кровью. Но как им удалось этого достичь — давний и сложный вопрос.

Палеонтологи предложили массу возможных объяснений этого факта. Среди прочего выдвигалось предположение, что крупные травоядные динозавры обогревались благодаря брожению растительности в их желудках. Другие исследователи обращали внимание на особенности физиологии, благодаря которым динозаврам якобы и удавалось поддерживать постоянно высокую температуру тела. Самая свежая гипотеза заключается в том, что динозавры были мезотермами: в первую очередь обогрев их тела зависел от мышечной активности, но в целом температура тела была подвержена колебаниям. Эксперты, разумеется, будут продолжать исследовать и обсуждать этот вопрос, особенно принимая во внимание огромную разницу в размерах динозавров, которыми являются и покрытые перьями хищники размером с голубя, и гиганты с вытянутыми шеями, достигавшие в длину более сотни футов.

341-5236229

Из всех титулов звание «самого большого динозавра» — одно из почетнейших. Но выбор безусловного победителя осложняется капризами эволюции и случайным набором ископаемых находок.

Вместо того чтобы просто эволюционировать от меньшего размера к большему на протяжении всей эры динозавров, гигантские травоядные ящеры сделали это в несколько приемов. Это дало палеонтологам уйму кандидатов на звание крупнейшего динозавра. Все они происходили из различных групп, которые жили в разных местах и в разное время. Примерная длина тела самых крупных представителей этих групп — таких как суперзавр, диплодок, аргентинозавр, футалонгкозавр — составляет от 100 до 110 футов, а примерный вес варьируется от реконструкции к реконструкции.

Цифры разнятся так сильно, потому что крупнейшие из динозавров известны только по фрагментам скелетов: обычно находят меньше половины всех костей, а иногда — частичку всего одной кости. Это значит, что палеонтологам приходится полагаться на данные о более мелких и более сохранных «родственниках» гигантских динозавров, чтобы составить представление об их примерном размере. И эти цифры обновляются по мере того, как появляются новые ископаемые находки.

При таком множестве динозавров, претендующих на первое место по величине, нам необходимы более сохранные скелеты, чтобы точно определить их размеры. А с учетом того, сколько раз крупные завроподы успели видоизмениться (а также того, какое количество ископаемых костей еще не обнаружено), Большой Брат всех динозавров может все еще ждать своего первооткрывателя.

439-5310968

Все динозавры вылупливались из яиц. В этом мы уверены. Но то, как именно динозавры-родители спаривались, чтобы дать жизнь новому поколению, не так очевидно. Брачный процесс динозавров никак не мог превратиться в окаменелость, и палеонтологам только предстоит найти красноречивые свидетельства того, как обнимались два влюбленных аллозавра.

Даже базовая анатомия пола у динозавров довольно загадочна. У них должна была быть клоака — общий выход выделительной и репродуктивной систем, который есть у птиц и у крокодилов. Кроме того, видимо, у мужских особей динозавров был половой член, похожий на член уток и страусов. Но поскольку никто и никогда не находил никаких следов этого органа, мы не знаем, скромный ли был прибор у самцов апатозавров или такой же гигантский (относительно их собственных размеров), как у аргентинской савки.

536-5383804

Многие из наших любимых динозавров: трицератопс, стегозавр и другие — гордо носили на голове всевозможные рога, шипы, пластины, гребни и прочие украшения, которые палеонтологи называют общим термином «странные костные образования». Ученые ведут долгие споры о том, почему эти динозавры стали выглядеть так необычно.

Первые гипотезы гласили, что эти странные костные образования были нужны для защиты или для терморегуляции, но впоследствии палеонтологи почти полностью отказались от этих идей и сосредоточились на социальных аспектах броской внешности. По мнению некоторых ученых, рога и шипастые воротники таких динозавров, как, например, стиракозавр, служили видоспецифичными сигналами, позволявшими динозаврам с легкостью отличать «своих».  Другие эксперты оспаривают эту точку зрения и предполагают, что различные варианты брони, гребешков и рогов имели сексуальную функцию и сформировались в процессе эволюции в качестве своего рода «объявления», предназначенного для привлечения партнеров. Оба варианта могли иметь место, но пока что палеонтологи продолжают активно обсуждать, почему такое множество динозавров выглядело так странно.

634-2719679

Драматическое напряжение в фильме «Парк юрского периода» во многом строится на представлении о том, что хищники — умнички и способны охотиться стаей. Но, по правде говоря, мы не знаем, кооперировались ли плотоядные динозавры друг с другом, чтобы загнать жертву.

Хотя редкие окаменевшие следы доказывают, что некоторые хищные динозавры, вроде велоцирапторов и тираннозавров, перемещались в группах, эти прогулки, запечатленные в камне, никак не объясняют, что же заставило динозавров прохаживаться бок о бок. Для достоверного объяснения палеонтологам не помешало бы найти нечто совершенно невероятное — например цепочку следов группы динозавров-хищников, пересекающую следы жертвы, и желательно со следами борьбы, а еще лучше — со скелетом в конце.

Костеносные слои с останками нескольких плотоядных динозавров ставят еще больше вопросов. Эти скопления, конечно, говорят о смерти динозавров, но чрезвычайно невнятны в том, что касается причин этой смерти: невозможно узнать, сформировали ли животные социальную группу охотников или сбились в беспорядочное стадо, передравшееся над добычей.

729-3917187

Одной из наиболее распространенных фигур речи в описании мезозойской эры является следующая: мелкие, обнюхивающие все вокруг млекопитающие ухитрились выжить в эпоху рептилий, поскольку были активны по ночам, когда динозавры дремали. Проблема в том, что очень сложно сказать наверняка, в какое время динозавры бодрствовали.

Так как мы не можем напрямую наблюдать вымерших динозавров, нам остается только строить догадки на основании тех свидетельств, которыми мы располагаем. По поводу распорядка дня динозавров в одной работе утверждается, что набор тонких костей, называемых «склеротическими кольцами» и расположенных в глазницах, содержит красноречивое доказательство того, что и устройство глаза, и наличие зрачка у динозавров были рассчитаны на то, чтобы пропускать свет. Основываясь на этих данных, исследователь заявляет, что некрупные динозавры-хищники — такие как юравенатор и велоцираптор, — скорее всего, были активны по ночам. Однако в комментариях к статье приводятся возражения против того, что склеротические кольца могут дать представление о том, в какое время динозавры бодрствовали.

826-8712495

Динозавры, несомненно, умели летать. Когда мы сегодня смотрим на взмывающих в небо ласточек, ястребов и других птиц, мы видим это воочию. Но каким образом предки птиц приобрели эту исключительную способность?

Традиционно палеонтологи предлагали несколько версий того, как динозавры научились летать. Гипотеза «вниз с деревьев», ныне отвергнутая, предполагала существование древесных динозавров, которые научились парить прежде, чем стали махать крыльями. Согласно более популярному сценарию — «вверх от земли» — динозавры начали бить крыльями еще на земле, возможно чтобы лучше бегать по наклонной поверхности или даже чтобы ловить добычу, — а потом научились летать. Современные исследования аэродинамики динозавров, покрытых перьями, кажется, позволят по-новому взглянуть на то, как и когда динозавры научились летать. Но пока что гипотеза нуждается в фактических подтверждениях, основанных на данных ископаемых находок.

923-2065925

Динозавры были куда более мохнатыми, чем принято подумать. Помимо видов, родственных предкам птиц (таких как анхиорнис и микрораптор), множество других динозавров, как выяснилось, было покрыто подобием перьев — начиная от пушистых 30-футовых тираннозавров и заканчивая предками рогатых динозавров с кисточками щетины на хвостах.

Широкое распространение этих странных покровов тела заставляет предполагать, что и другие роды динозавров (а возможно, и все) включали особей, покрытых шерстью. Но кого нужно начинать изображать пушистиком на картинках, не очень понятно. Мы пока не знаем, был ли «пух динозавров» общей древней чертой, отличавшей их единого предка, или чем-то приобретенным в процессе эволюции. Палеонтологи, несомненно, обнаружат протоперья и щетину у новооткрытых родов динозавров, но у кого именно — большой вопрос.

1017-9133026

У нас все еще есть летающие динозавры — птицы, но вся их удивительная родня вымерла в один и тот же геологический миг 66 миллионов лет назад. Ученые до сих пор не знают почему. Да, в то время с планетой столкнулся крупный астероид, а за этим последовал длительный период глобальных экологических изменений и вулканической активности в местности под названием «траппы плато Декан». Но палеонтологи до сих пор не могут сложить воедино все эти факторы и объяснить, почему они привели в итоге к массовому вымиранию, коснувшемуся всех нелетающих видов динозавров. Не говоря уже о том, что большая часть наших знаний об этой катастрофе основана на информации об одном континенте — Северной Америке, а динозавры жили по всему земному шару. Палеонтологи знают, кто стал жертвой и каково было орудие убийства, но все подробности этого экологического преступления еще предстоит выяснить.